La varicela es una enfermedad causada por el virus varicela-zóster, perteneciente al grupo de las enfermedades exantemáticas (que van con manchitas en la piel).

Aunque tiene "fama" de enfermedad banal, y es cierto que en la mayoría de casos lo es, tampoco deja de ser cierto que se puede complicar. Y cada temporada epidémica se salda con algún ingreso secundario a complicaciones de la enfermedad en todos los hospitales pediátricos (en nuestro caso dos en los últimos días). Como algunos adultos no están inmunizados -ya se por vacunación o porque la pasaron en la infancia-, es una infección que puede afectar a personas que ya no son niños y a niños todavía no nacidos mediante sus madres embarazadas. Tanto en adultos como en periodo fetal y neonatal, la varicela puede tener consecuencias graves.

 La complicación más frecuente de la varicela es la sobreinfección por bacterias de algunas de las lesiones de la piel. Si la infección se extiende puede haber áreas amplias de piel y tejido subcutáneo afectadas y ser necesario administrar antibiótico endovenoso. La varicela deja cierto estado de inmunodepresión, por la cual cosa es más frecuente infectarse por otro germen (por ejemplo en forma de neumonía).

 Otras complicaciones menos frecuentes son la encefalitis, la cerebelitis que origina ataxia, la miocarditis, etc.

 El tratamiento de la varicela debe ser el tratamiento de los síntomas (fiebre, picor), evitando la aspirina y el ibuprofeno. Los niños deben evitar el contacto con personas susceptibles de enfermar, por eso se recomienda que no asistan a la guardería o al colegio hasta que todas las lesiones están secas -aproximadamente una semana-. Y otro aspecto que suele ser preguntado es si se pueden bañar, y la respuesta es que sí. De hecho el baño (aunque mejor ducha para evitar que las lesiones se reblandezcan demasiado) suele aliviarles bastante el picor. El tratamiento antivírico con aciclovir tiene unas recomendaciones concretas y su uso no debe generalizarse.

 La vacuna es efectiva, niños con una dosis de la vacuna si cogen la varicela suele ser de forma leve o banal, mientras que niños con la dosis de recuerdo puesta es muy raro que cojan la enfermedad.